La diferencia entre una teoría y una ley científica

La gente da por entendido que una “Ley” es algo parecido a una “verdad absoluta” y que una “Teoría” es algo previo a una ley. Basta con buscar el título de ésta entrada en Google y leer barbaridades en “Yahoo Respuestas”, cosas sin sentido y mucha desinformación.

Me gustaría citar un comentario en Menéame sobre una noticia semejante a esta, donde se explica la diferencia real:

  • Teoría: conjunto de reglas que describen el comportamiento de un sistema concreto.
  • Ley: una regla particular que se encuentra presente en todas las teorías conocidas y que por lo tanto se considera “de aplicación universal”.

Un ejemplo para aclararlo. La física moderna es un compendio de muchas teorías, según el tipo de sistema a estudiar. Por ejemplo, tenemos la mecánica cuántica para lo más pequeño, la relatividad especial para los objetos a grandes velocidades, la relatividad general para los sistemas muy masivos.

Curiosamente en todas ellas se cumple la conservación de la energía. Por lo tanto, a la conservación de la energía se le llama “ley”, y se la considera una propiedad fundamental del mundo en que vivimos, mientras que la mecánica cuántica, la relatividad especial y la relatividad general tienen la categoría de “teoría”, estando limitadas a sistemas concretos.

Por supuesto, tanto teorías como leyes pueden ser refutadas por los experimentos. Ni unas ni otras son sagradas, ni mucho menos.

Ha sido una de las mejores explicaciones que he leido, aclara de forma muy específica cual es la diferencia sustancial.

Probablemente el concepto de “teoría científica” es uno de los más mal interpretados. Pero el problema no es tener un acalorado debate sobre positivismo, el problema está cuando esto da pie a grupos reaccionarios.

Movilizaciones como el creacionismo y su “teoría” del diseño inteligente (sic), son sin duda letales para la educación de los más jóvenes. Los creacionistas afirman que su “teoría”, es igual de válida que la teoría de la evolución, pues al ser ambas “teorías”, ninguna de las dos está “100% comprobada”.

Luego que no nos sorprendan los museos creacionistas, donde se afirma que la tierra tiene menos de 10,000 años de existencia y que los dinosaurios se extinguieron durante el diluvio universal.

El léxico científico no es algo fácil de entender y buscar en el diccionario solo confunde más. Así que para otro día dejamos pendiente una charla sobre conceptos más desconocidos. Mientras más claro podamos explicar elementos básicos de la ciencia, seguro que prevenimos muchos accidentes con las pseudociencias y otros desastres naturales.

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